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考博系列咨询问答:考博与读博有感博士毕业能做什么?

有一种传统观点认为各专业的博士毕业以后,多数都是应该去学校教书、或去研究所工作。这种观点在一定历史条件下当然有它的道理。但是架不住几十年下来博士就业市场的供需关系越来越失衡,每年从学校里毕业出来的博士越来越多,而学校、研究所的职位增加没那么快。于是物理、化学、生物之类在工业界没那么多机遇的专业,博士们做博士后的年限只得越来越长;而对计算机之类专业来说,工业界不仅机遇比其他专业多得多,钱也相对较多,而且没有研究型大学头几年的tenure压力,加上做的是现实世界用得上的产品,和学校里那种空中楼阁式的研究比起来另一有种满足和成就感,所以对这些专业来说,大量人宁愿进工业界不愿进学术界也是正常的。

当然也有不少朋友先试了试申请学校,没能成功,才转向工业界。这些朋友要说真对学校生活有多浓厚的感情,其实也未必。大量人之所以申请学校,一个因素是觉得自己的研究做得不错,不往下做很可惜,一般来讲只有去了学校才能当自己的老板,有更大的自由度按自己的想法去做事情;另一个因素则是经济上稳定,因为美国学校的tenure制度基本上保证了头几年不会失业,熬过头几年如果能拿到tenure,那以后就更不会失业了。后一个因素在经济不稳定、工业界对精英需求小的年头作用尤其大。通常在经济蓬勃成长的年头,是没几个人愿意到学校教书的。也不排除还有其他一些因素让学校的教职比工业界更有吸引力。比如说有的牛人正是因为明知学校难申请,才要迎难而上,以此来证明自己能做到别人做不到的事、体现自我价值、得以满足一种成就感。还有一个因素是在学校任教的话,一般来讲比工业界容易办身分。至于真正因为喜欢学校生活而申请教职的人,总的来说是少数。而且这里头往往带有对现今学术圈生活的误解。喜欢学校生活的人,往往生性比较恬淡,觉得自己适合呆在象牙塔里头悠闲自在地做自己喜欢做的事,与世无争。但学术圈最近二十年演变下来的情形已经很不一样了。现在的情形,想在学校氛围里生存,通常要性格非常aggressive的精英办得到。比如要有很刚硬的心肠拼命push学生干活,要有八面玲珑的手段到处结交,套取资金,等等。如果既出不了多少活又不能套来资金,好像学校真没有什么理由给tenure。某位导师曾有一次感叹说,幸好他早生了二十年,要是放到现在,他这样的性格恐怕是很难找到教职的,就算找到了也很难生存下去。

当然,进了工业界后,你所做的东西通常就和你博士专业研究方向没多少关系了。那么博士这么多年的研究是不是就浪费了呢?这是大量人都会面临的困惑之一。我觉得这要分两地方来说。

首先是博士研究的成就本身。科学研究的一个总体目的是扩展人类的知识宝库、加深人类对世界和对自身的认识。因此你的研究即使在现实中全无应用价值,只要做到拓展人类视野,或者加深对一个领域的理解,就是有意思的研究。但你自己的研究成就,如果你自己不去深化、不去成长、不去鼓吹,也许就这么埋没在全世界每年成千上万博士的论文之中,渐渐被历史遗忘了,这当然是很可惜的事情。另一种可能性是,你的研究正好在这一领域的峰尖浪口,将来还会不断有人引用的你的研究,把这些东西进一步深化成长,但这些后来的进展全都跟你这个始作俑者没关系了,那也很可惜。如果你对自己的研究特别特别珍视,珍视到绝不愿意看到这两种情形之中的任何一种,那么一条出路是努力申请学术界的工作,另一条出路是到了工业界虽然做了跟原方向无关的工作,但业余时间如果精力许可的话还是可以继续原方向的研究的,如果这个研究在生命中如此重要的话,以期将来有一天还有机遇能回到学术界。

另一地方是你读博士这几年所付出的时间精力、所受的专业训练,是不是浪费了。其实人这一辈子这么多年,能学会的东西大量,能做到的事情也大量,但并不是所有学会的东西都能在随后的工作中用得上的。事实上学过的多数技能可能到头来都用不上,付出的大量时间精力也没有你起初预期的效用。要是对所有这些东西都要可惜一番的话,那恐怕永远没有不可惜的时候了,呵呵。人生是一个过程,经历这个过程本身就是一种收获。比如恋爱失败了,没成正果,是不是就应该觉得恋爱中投入的所有时间精力感情都是浪费呢?呵呵。读博士这么个经历,博士学位本身就是一个挑战,拿到了这个学位,就已经达到了人生这一阶段的目的,至于人生下一阶段,未必真要跟这一阶段有什么关系。